新赛道开启?上海脑机接口公司成立数月融资近亿元

新赛道开启?上海脑机接口公司成立数月融资近亿元飞入寻常百姓家
来源:新民晚报   作者:郜阳   2022-01-12 10:56:19

图说:脑虎科技(NeuroXess)与Neuralink的技术比较 来源/采访对象提供

昨天,成立数月的脑虎科技宣布完成9700万元的天使轮及Pre-A轮融资,主要投资机构包括盛大、红杉资本等。

凭借斩获2021世界人工智能大会SAIL(卓越人工智能引领者)奖的原创核心技术“免开颅微创植入式高通量柔性脑机接口”,脑虎科技对标美国企业家埃隆·马斯克的脑机接口公司Neuralink,聚焦全球范围非常稀缺的侵入式脑机接口设备研发。

核心技术 对标国际的底气

“脑机接口”被认为将对人类未来产生颠覆性变革。其中,侵入式脑机接口被全球科学家公认“最硬核”、门槛最高。目前,全球从事该领域研发的仅有美国的少数几家。去年4月,Neuralink展示了他们在侵入式脑机接口技术上的最新突破:一只猴子在没有游戏操纵杆的情况下,仅用大脑意念来玩一款模拟乒乓球的电子游戏。

作为国家首批支持科研成果转化的试点单位,中国科学院上海微系统和信息技术研究所对脑虎科技给予了大力扶持。依托该所的前瞻战略布局与原创技术积累,脑虎科技在侵入式脑机接口领域已经完成了核心技术突破以及关键器件制造,已有产品在部分性能上超过了Neuralink,完成了动物试验,并通过了相关伦理审批,将于今年一季度率先开展人体临床试验。

值得一提的是,脑虎科技现有产品的主材料,采用了蚕丝蛋白这一中国传统材料,具有柔软、在体安全性高等独特优势。“我们想把创口直径减小到0.5毫米,临床上一般认为小于0.5毫米,人体就可自愈。”脑虎科技创始人、首席科学家陶虎介绍,他们独创的柔性电极可以暂时硬化,在头颅上打个微孔插入脑部后又会变软,因此对大脑的损伤很小。在去年的世界人工智能大会上,这一名为“免开颅微创植入式高通量柔性脑机接口系统”的核心技术,一举获得了最高奖“卓越人工智能引领奖”。

除了减小植入伤口,提高带宽也很重要——这是因为带宽越大,读取和调控的神经元就越多。脑虎科技的单器件最高可集成2640脑电信号采集通路,在体时间长达8个月。

图说:脑虎科技核心技术曾获2021世界人工智能大会SAIL大奖 新民晚报记者 陈梦泽 摄

前景广阔 或将投入消费级应用

“80后”科学家陶虎,是个科幻迷——在科幻小说和电影里,最让他着迷的就是和大脑有关的技术,比如用思维直接交流、记忆转移。在中科大、中科院获得本科、硕士学位后,陶虎前往美国攻读博士和从事博士后研究,2014年学成回国,如今担任中科院上海微系统所副所长、国家2020前沿实验室创始主任和传感技术国家重点实验室副主任。

据悉,中科院院士张旭、华山医院院长毛颖教授、Ucloud创始人兼CEO季昕华、寒武纪创始人兼CEO陈天石、科大讯飞联合创始人轮值总裁胡郁等,都应邀担任了脑虎科技的顾问,支持脑虎科技实现产学研结合。

“脑机接口核心挑战是如何在最大限度利用大脑和最低限度损伤大脑之间取得合理的平衡。”陶虎介绍,“大脑非常复杂。我相信无创(非侵入式)脑机接口在情绪调控、认知评估等领域会起到重要的作用,但是真正意义上的脑机接口,只有通过和神经元细胞直接连接才能实现。有创(指的是侵入式)脑机接口是一个门槛非常高的研发,中国迫切需要有这方面的自主核心技术。”

陶虎同时认为,有创脑机接口现在可以帮助治疗病人,比如脑外科术中更精准的脑区定位,或帮助瘫痪病人实现意念操控机械手、外骨骼,抑或是帮助失语病人解码语言等。“不过,这一技术未来最大的应用在于增强健康人大脑功能的消费级应用。”他说。

图说:陶虎实验室植入芯片的小白鼠,创伤少而且可以完全自由活动 新民晚报记者 孙中钦 摄

民间支持 基础研究新模式

Neuralink受到全球的关注,很大程度上是因为这家企业背后的美国首富埃隆·马斯克。而脑虎科技背后,亦有一位公众颇为熟悉的投资人——盛大集团和天桥脑科学研究院创始人陈天桥。

陶虎关于脑机接口的诸多想法,曾打动过不少投资人,但听闻“至少要10年以后才会出消费级产品”,纷纷望而却步。面对消费级脑机接口产品成果转化周期长这一既定事实,陈天桥却抛出“绣球”:“10年不算长,一步一个脚印。20年或者30年,我们都愿意支持。”他还表示,会用慈善家和投资人两个身份来全面支持:通过天桥脑科学研究院扶持科研,通过盛大投资孵化企业。

正是这样的契机,陶虎加入了天桥脑科学研究院,成为研究院在中国第一位非神经科学专业的研究员。脑虎科技三次融资,盛大全都参与,既是天使轮唯一投资者,也是最大的机构投资者。

记者获悉,天桥脑科学研究院会持续通过无偿捐赠等形式支持中国脑科学,打造民间慈善支持基础前沿研究的全新模式。对其中产学研结合的科研成果,盛大会通过投资孵化等形式,推进成果转化。“希望有更多的‘陶虎’找上门来。”

新民晚报记者 郜阳

编辑:陆佳慧

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